衰老的機制和預防

作者:天博博士

 

人們都知道身體的衰老和最後死亡,是一種不可抗拒的自然規律。科學家們已經發現了有一種設計好的程式,導致細胞衰老和死亡,名叫「細胞凋亡」Apoptosis(Designed to aging,programmed death)。人們都希望長生不老,比如秦始皇擁有了最高地位,榮華富貴,只盼望找到長生不老的神芝草藥,但是秦始皇死時才 50 歲。

聖經上告訴我們,神創造人類原是完美的,並沒有衰老和死亡。但是,亞當、夏娃違背神的命令,吃了禁果,神說:「你吃的日子必定死。」這樣,死亡才進入世界。但是亞當、夏娃當時並沒有死,仍活了九百多歲。估計我們現在所發現細胞內的程式衰老、死亡,是由於吃了禁果受咒詛,而導致的結果。從那時人類開始有了程式衰老、死亡,即 “細胞凋亡”(Apoptosis)。這個程式一直遺傳下來,全世界人類都逃避不了。正如聖經上所說:世人都犯了罪,罪的工價就是死。感謝神他差獨生子,耶穌基督替我們死,使信他的人得永生,又感謝神使我們有智慧,瞭解了人體細胞程式衰老、死亡,從而能夠延長壽命,促進健康。

人類的壽命應該有多久呢?由古代一直到中世紀,人類平均壽命只有二十幾歲到三十幾歲。從 17-18 世紀起逐漸提高,十九世紀末人類的平均壽命也只有四十餘歲。但是,在二十世紀,由於生活條件改善,醫藥科技的迅速發展,人類的壽命顯著增加。據統計,十九世紀美國人平均壽命只有 40 歲,目前平均為 76 歲,超過 100 歲的有五萬人;加拿大男性平均壽命為 76.3 歲,女性 81.7 歲;前蘇聯十月革命時只有 32 歲,解體前已達男性 64 歲女性 74 歲;中國人在民國初期平均只有 35 歲,1981 年增長為 68 歲,這二十年更是迅速增加,平均壽命已達到 70 多歲。世界最高壽命地區是,俄國高加索、中國廣西等地,百歲以上的老人很多,可能是由於高山區空氣好,人們多作體力勞動,食物是沒有經過加工或化學污染等原因。

聖經上記載,亞當活了 930 歲,挪亞活了 950 歲,最長壽的一位是瑪土撒拉活了 969 歲。最近,基因研究者發現人體細胞核內第四號染色體的 DNA 上有一段長壽基因,因此命名為瑪土撒拉基因。但在挪亞之後,人類壽命急速下降,縮短至百歲。亞伯拉罕活了 175 歲,他一百歲生了兒子以撒。以後人類壽命更加縮短,正如詩篇九十篇十節所說:「我們一生的年日是七十歲,若是強壯,可到八十歲,但其中所矜誇的,不過是勞苦愁煩,轉眼成空,我們便如飛而去。」

那麼,究竟科學家認為人類壽命應該有多長呢?英國老年醫學會衰老科學研究者湯姆•柯克伍德提出人類壽命最長可到 120 歲,不能再長,因為我們身體的生物化學能量有限,所有人體資源不足以無限生存。多數科學家推測,人類應該可以活到 120 歲。但是另外一位英國科學家卻提出了由於基因科學發展,人類的壽命可能延長到 1200 歲。

科學家研究衰老的原因和機制是什麼呢?

大多數科學家認為衰老是一個複雜的過程,是受遺傳因素加以環境因素共同影響而產生的。衰老的主要過程是由基因控制,它的機理是由於體內自由基(free radical) 的存在。自由基是指在人體內生多種不穩定的活性氧(reactive oxygen species)或稱氧核素,它們是活潑,穩定的,很容易與其他分子,如蛋白質核酸和酵素等,發生化學反應,其結果會破壞這些分子結構,而導致細胞損傷,從而造成最常見的老人退化病,如老年癡呆(阿爾海默氏病 Alzheimer disease) 和柏金森氏病(Parkinson syndrome) 等。

自由基被認為是體內垃圾,需要經過清除,才能保持健康。身體內有一種SOD(氧化物歧化)和 GSH-PX(谷光甘 )過氧化物,可以抑制自由基生長過多。人到中老年後,這些產生下降,導致體內過多的自由基產生,而細胞受到損傷,例如血管硬化、神經細胞代謝減退、皮膚長壽斑等,都是自由基過多造成。目前,抗衰老的研究,多注重在抗自由基(anti-freeradical) 和抗氧化(anti-oxidant) 的作用方面。

中國留美女生李麗娜在今年 2002 年 7 月因研究胸腺與人體衰老和腫瘤的關係,獲得 “美國聯邦衰老研究學會”、“美國聯邦醫學會” 和 “美國解剖學會” 傑出研究獎。這是值得我們慶幸的消息。另外重要的研究是 1996 年美國抗老專家哈利提出 “端粒學說”(TelomereTheory)。哈利認為 DNA 每複製一次,染色體兩端的端粒會變短一些,最後停止分裂,進入衰老期。有人稱端粒為 “生物時鐘”。相反的生殖細胞和癌細胞分裂增加時,端粒不縮短,所以可以無限增殖下去。研究者發現它們由端粒保護而不變短。美國一間生物公司用啟動端粒延長端粒增加老鼠壽命。又有一種新理論認為,衰老是由於缺少尚未分化的幹細胞(Stem cell) 所引起,因為減少了供給組織的新生細胞。本文前面所提過,幹細胞可以演化成身體各種細胞,來替換老細胞。最新細胞更新治療法 CRT(cellular replacement therapy) 由 Prime Gen's 公司專利,是將未分化的幹細胞經過核移植成為與老年者同等的基因細胞,它能夠被注入身體內,使身體各器官組織年輕化,這個同以前提過胚胎注射使人青年化很相似。科學家們很早就發現,降低食物攝取量可以延長老鼠生命。

在今年 2002 年 8 月一份美國的科學雜誌(Scientific American)發表了一個抗衰老藥物,名叫 2DG(2-deoxy-D-glucose)。它主要作用是減低熱量(卡路里 Caloric),但不需要減少食物,而使動物壽命延長。原理是限制食物熱量,能降低身體代謝,降低糖進入細胞,而減少 ATP 形成,使得自由基降低,從而使細胞損傷老化過程減慢。它還有抗癌作用,但此藥物因為毒性大,尚未應用於人類。中國有句俗語:老人飲食八成飽,長壽健康精神好。那麼想長壽嗎?請記住:不要吃太飽,更不要暴飲暴食。

科學家們雖然知道不能防止衰老,但想用各種方法來延緩衰老。根據前述的科學研究,防止自由基過多、防止機體氧化,應攝取足夠的綠色食品,包括新鮮蔬菜和水果,因為它們有大量維他命以及清除自由基的製劑。最新報告發現,最好的防衰老和防癌水果是藍梅(BlueBerry),葡萄籽等保健食品都對防止衰老有好作用。維生素 A、E、C 的均勻攝取也很重要,特別是 VE,還有各種微量元素:硒、銅、鋅都可以清除體內的自由基,服用好細菌(乳酸桿菌,雙歧桿菌等)也可以減少熱量卡路里(2002,Science)防止各種物理化學刺激,例如防止 X光、γ射線、紫外線(在加拿大的大氣中,由於臭氧層破裂,而紫外線指數偏高,當天氣預報指數偏高時,儘量少出門,並帶墨鏡防止白內障等)以及防止各種化學製劑,如殺蟲劑等的使用。

更重要的是,科學家也都認為:精神情緒是影響壽命的重要因素,基督徒知道將一切重擔交托給主,自然心情愉快,有平安。例如知名的張學良將軍,他信主多年,晚年還學神學,並傳道,為主工作。雖然經歷長期監禁,能保持心情平靜和愉快,平時喜歡種蘭花,陶冶性情,信主、愛主,所以能高?超過百歲,才歸天家。

(真理報109&110期,2002年10月&2002年11月號)

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